Al Fayum: pintura clásica en el Egipto antiguo

Naturalismo, expresividad, detallismo… La mirada que nos devuelven los denominados retratos de Al Fayum podría remitirnos perfectamente al tiempo actual. Pero estas singulares obras de arte tienen casi 2.000 años y representan a personas que vivieron en el Egipto romanizado entre los siglos I y IV d.C.

¿Quiénes fueron los hombres, mujeres y niños que aparecen retratados? ¿Dónde se ubicaban las pinturas? ¿Cuál era su función?

Nos encontramos ante retratos funerarios. Pertenecen a enterramientos de particulares (con cierto poder adquisitivo) de la región de Al Fayum. Las tablas cubrían los rostros de los cuerpos que eran momificados, entre las bandas de tela (o cartonaje). Lo más habitual es que representen a una única persona y muestren el rostro o la cabeza y el torso superior, visto frontalmente. Estas características hacen que algunos estudiosos hablen coloquialmente de “fotos de carné” por su función identificativa y de preservación del recuerdo del difunto. Los retratos “romanos” sustituyeron a las tradicionales máscaras funerarias egipcias.

Foto: Meskens – CC

Observamos, pues, una mezcla de rituales, culturas y tradiciones artísticas. En cuanto a esta última, la imagen deriva más del estilo naturalista greco-romano que de la tradición egipcia. Sin embargo, los habitantes de esta región momificaban a sus muertos, igual que en la religión del Antiguo Egipto.

Los protagonistas

Soldados veteranos, miembros de las élites militares o religiosas, descendientes de colonos o colonos mismos, los personajes “retratados” responden a diferentes tipos étnicos (griegos, romanos, macedonios, sirios, judíos, libios…) que confluyeron en la rica y fértil llanura de Al Fayum. Eran los primeros siglos de nuestra era y hacía ya mucho que el poder faraónico había desaparecido. El Egipto romano trasladó el eje de poder desde el valle de Nilo a las zonas regadas por el mar Mediterráneo. Una sociedad rica gracias a la agricultura, multicultural y cosmopolita que conoció su máximo esplendor cultural hacia el siglo II d.C.

Los artistas y su técnica

Los artistas, como ocurre en la antigüedad, son anónimos y pertenecen a distintos talleres con influencias y estilos comunes. Estos artesanos conseguían obras de una extraordinaria viveza, realizados con pincel o espátula sobre madera, empleando pintura al temple o pigmentos naturales mezclados con cera de abeja (encáustica) o con ambas técnicas al mismo tiempo.

Lo más sorprendente de estos retratos es su naturalismo, y la expresión de los mismos, con grandes ojos y, en ocasiones, la mirada ausente. Los retratos, más allá de su indudable valor estético, suponen una forma excelente para conocer las etnias y las costumbres (peinados, ropas…) de los habitantes de la región.

Los retratos hoy

En el Museo Egipcio de El Cairo, el Louvre y el British Museum de Londres. Son los principales museos que exponen los retratos de El Fayum. Actualmente se conocen alrededor de 900 piezas, la mayor parte de ellas encontradas en las necrópolis de El Fayum. Debido al clima cálido y seco de Egipto, las pinturas suelen estar bien preservadas e incluso conservan los colores brillantes. Los retratos fueron excavados hace más de 100 años en la antigua Tebtunis (Umm el-Breigat), situada en la región egipcia de Fayum.

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Exposición organizada y producida en colaboración con:

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